Into the RED-S: Duathlon World Champion Simon Hoyden on Energy Deficiency in Sport

Beyond Limits
Edit
Click here to add content.

Into the RED-S: Duathlon World Champion Simon Hoyden on Energy Deficiency in Sport

Halfway through his twenties, Simon Hoyden couldn’t make it through a day without spending a large portion of the afternoon asleep. He would get up at 9, have lunch around noon and get so tired that he had no other choice than to sleep. Waking up at 6 p.m., he spent the rest of the night awake, trying to go back to sleep.

 

“Some nights I laid awake for two to three hours in the early morning, just to fall back asleep around six a.m. My sleep rhythm was completely destroyed,” says Hoyden, who won the duathlon world championship in 2015. “I would never wish this upon anyone.”

 

In the quest for a reason for his sleep problems, he went to one doctor after another. The most common response was: “It’s a mental health problem.” But Hoyden was certain that his symptoms were beyond mental health.

 

A disrupted sleep cycle was not the only issue he had to deal with. As a passionate runner and triathlete from Germany, Hoyden battled multiple injuries–ranging from tendonitis to bursitis to shin splints. He was constantly sick, which he attributed to a weak immune system. On top of it all, he suffered from hypothyroidism and adrenal fatigue.

 

Over the course of the years, the number of doctors he consulted climbed up to 15. And no one could offer him a definite answer to what caused these problems. Until he saw a naturopath, who diagnosed Hoyden with chronic fatigue syndrome at the age of 28. And at the bottom of it all, he found that his fatigue was caused by a relative energy deficiency in sport (or RED-S) that had lasted for almost 15 years.

 

“It all started at the age of 14 or 15, when I joined the local athletics club,” Hoyden says. “We would have a hard track workout and at that age, I didn’t really know how to fuel myself properly. So we practiced for two or three hours a day and by the time I had food, I would rather binge instead of eat.”

Simon Hoyden

In his teenage years, Hoyden quickly climbed up the ranks, running 33 minutes for a 10k at age 17. But four years later, at 21, the clock would still show 33 minutes when he crossed the finish line.

 

“At some point, I just stopped improving,” he says. “I was extremely tired and had to drag myself to every practice.”

 

When an athlete stops developing, the first factor to look at is training. He tried to switch up his training plan, his coaches, and even teams.

 

“I always thought my training was the reason I didn’t get faster,” he says. “But I never asked myself if my energy input fuels the training I do.”

 

Diagnosing RED-S isn’t always clear-cut. It’s not obvious. “Being in an energy deficiency doesn’t mean you have to be skinny,” Hoyden says. “I was always more of an athletic body type that carries a lot of muscle, so when I was doing really bad, I tended to get a lot of water retention and people would point out how big my thighs were.”

 

If the energy input doesn’t equal the energy output, the body is under immense stress because it isn’t given enough resources to repair the micro-damage caused by a workout. As a result, the metabolism slows down, non-essential biological systems are at risk of shutting down, and inflammatory markers shoot up.

 

“That’s when athletes start getting overuse injuries because their body can’t compensate for the insufficient energy intake,” Hoyden says.

 

In women, the slowdown of the metabolism has an additional effect on their bodies: a deficiency in the hormone estrogen and the loss of the menstrual cycle. This further affects the bone metabolism, which leads to a reduction of the bone mineral density and stress fractures.

 

“The body can withstand an energy deficiency for years and the athlete won’t even notice that something is wrong. Especially if you’re very ambitious it’s hard to overhear those signals,” Hoyden says. “And once you’re at this point of no return, it’s a long process of recovery.”

 

After all those years of searching for the right diagnosis, Hoyden was left spending several thousand euros on recovery from RED-S and chronic fatigue syndrome.

 

“It doesn’t happen overnight,” he says. He started treatment in 2017, which also meant he had to make great changes to his everyday life choices. With the help of a nutritionist, he figured out how much food he actually needs and, more importantly, how much carbs, fats and protein his diet should contain.

 

“There’s carbs and fats, which provide us with the energy to keep our body running. And then there’s protein, which we need to build our house, hence our body,” Hoyden explains. If either one or both of these macronutrients are lacking, our ability to perform decreases.

 

Another commonly accepted mistake is fasted training. Hoyden recommends exercise on an empty stomach only for highly experienced athletes. “If you don’t fuel yourself correctly after a fasted run, it only causes an energy deficiency that can lead to decreasing performance and extreme exhaustion.”

 

Over the years that Hoyden has been working as a private coach, he had a lot of athletes ask him “Why am I so tired? Why do I binge at night?” To him, the answer is a simple question: “When do you fuel your car–before or after you reached your destination?”

 

Athletes should treat their bodies like their cars–filling them up with fuel before they head out for a run or a bike ride, not after. That doesn’t only make exercising more enjoyable, but also prevents injuries and sickness (quite literally) in the long run.

 

Hoyden also advises his athletes to get enough rest. “I decided to get a private coach. And I got a training plan that contained two rest days a week. At first, I thought he was kidding me,” he says. “But now that I have my own coaching certification, I understand why rest is important.”

 

While taking a break from endurance sports, Hoyden decided to enter the world of fitness. He received his fitness coaching license in 2019, which he topped off with an endurance and personal coaching license in 2020.

 

“Nutrition is a central part of fitness and weightlifting, whereas in endurance sports it’s barely talked about,” he says. “The problem is that if we don’t change our education system, the problem will persist.”

 

That’s why Hoyden is planning to start his own team of athletes to educate them about the interconnection of nutrition and exercise. “I want to pass on my experiences and make a difference.”

Post Tags

About The Author

I did my first triathlon on a pink kid’s bike with training wheels at six years old. That’s where my love for the sport was born, but it took another decade until I figured out that I wanted to combine my passions for sports and writing. 

 
Beyond Limits

Everything Endurance Sports. 

Disclaimer

All resources and information shared on this website are only for informational purposes and aren’t intended to diagnose, treat, or cure any condition or disease.

Copyright © 2022

“It Takes Failures to Learn”: Elite Runner Meg Lewis-Schneider’s Journey Through Four Bone Injuries

Edit
Click here to add content.

“It Takes Failures to Learn”: Elite Runner Meg Lewis-Schneider’s Journey Through Four Bone Injuries

Click here to read in English/Hier geht es zur deutschen Version

 

“There’s no other sport that I’ve been involved in where I just love it so much. I love being in nature, I love feeling empowered and inspired,” said Meg Lewis-Schneider. For the 26-year-old freelance journalist from Canada, the sport is running.

 

“When I was a kid, I couldn’t decide on one sport because I loved them all.” It was only after she finished her degree in Radio and Television that she picked up running—just for fun. But when she started entering races, it quickly became more than just a hobby. “I was so committed to my training and I started to see improvements in every race I did. I was completely hooked.”

 

While she ran one personal record after another, Meg experienced massive success in running right from the start, running some fast elite standard times. In 2018, Meg finished third at the Victoria Half Marathon on Vancouver Island, Canada, in one hour and fifteen minutes—just three years after her half marathon debut.

 

But she didn’t know that this success would be short-lived. “So often, when we get good at something, we start to think: OK, what else can I do to make myself better?” Meg said. She started mixing up her workout routine with strength training and yoga, and decided to change up her diet. It seemed to be the key to keep improving.

 

Then she got sidelined by a navicular stress fracture. “I had no idea what caused it and I just thought it’s a result of hard training and pushing my limits. I didn’t take it too seriously. I thought I would just let it heal and then I’d get back to running and do the same thing that I was doing.”

 

But the bone injuries kept coming. First the navicular stress fracture, then the fifth metatarsal and sacral, topped with a stress reaction in the femoral neck. After her third stress fracture at the beginning of this year, she began looking for reasons and started seeing a dietitian and a sports doctor.

 

That’s when she realized that the stress fractures were just the top of the iceberg. Down below, there was a row of connected issues: relative energy deficiency, low bone mineral density and amenorrhea, which is the medical term for the loss of the menstrual cycle. All of these combined to form the female athlete triad. The disorder often goes by unrecognized because the symptoms are subtle and can be mistaken as a side effect of hard training.

 

When Meg changed up her diet and went vegan, she also found that her nutrition intake was not matching her output, which got her into a relative energy deficiency in sport, also called RED-S. “I was riding a fine line because the more running or the more cardio you do, the more you lose your appetite,” Meg said.

 

While her personal bests for the 10K and half marathon kept dropping, her weight did too. Her teammates noticed that she lost weight and looked too skinny, but she didn’t take their opinions seriously. “I thought I looked this way because I’m training more and I’m faster.”

 

But the damage doesn’t show until later on, when the low bone density leads to stress fractures and even osteoporosis. “I dug my own hole when I could have been avoiding all those signs and warnings,” Meg said.

 

One of these warnings can be amenorrhea, which is one of the key symptoms of the female athlete triad. Amenorrhea can have many causes ranging from stress to overtraining to undereating, which ultimately result in low estrogen levels and a missing period. But for Meg, this warning sign remained undetected.

“I was in RED-S and I didn’t know because I was also on birth control. And when you’re on birth control, it masks the problem because you’re still getting [your] period. But I didn’t know that it was actually fake,” Meg said.

 

Birth control pills are a common treatment for amenorrhea because they bring back the period. But compared to the natural hormonal system of the body, birth control pills are not as efficient in maintaining the bone mineral density. The hormone estrogen is a crucial regulator for the bone metabolism in both women and men. And when low estrogen levels remain undetected because they are hidden behind an “artificial” menstrual cycle due to birth control pills, it can have devastating impacts on the bone mineral density.

 

“You don’t notice the consequences because it takes a while for the damage to kick in,” Meg said. The third symptom of the female athlete triad, a low bone mineral density, develops over several years. And once it is detected, it is already too late to turn around and make the necessary changes in diet and training. “It’s not going to take four months. It’s not going to take a year or two to reverse the damage.”

 

Meg learned that the hard way, when she transitioned back into training after her sacral stress fracture. “By July I got my period back and I was off birth control. I thought I’m healthy and I’m going to get back to running the way I used to run.”

 

She started running that same month, only to find herself knocked down by another bone injury a month later. After building up her bone density for six months, the diagnosis was both shocking and unexpected at first. But even though stress fractures are devastating to anyone who loves running, Meg also sees this row of injuries as a chance.

 

Being injured during a global pandemic pushed her into finding other passions and hobbies. “Through my other injuries, I would try to go to the pool and biking, but I’m being kinder to myself these days. I don’t need to cross-train like the machine to feel good,” she said. 

Instead, she discovered that baking helps to keep her positive, as well as spending more time with friends. Meg loves an upbeat music playlist that helps the mood and she also tried gratitude journaling. “Even when we’re struggling, there’s still so much to be thankful for,” she said. Along with walks in nature, it’s inspiring books and podcasts that get her through both the pandemic and the injury.

 

“Sometimes it takes all these setbacks or failures to really learn. I know this is all part of the process,” Meg said. “The biggest lesson for me is that I have to take things much slower and be way more patient and compassionate for myself.”

 

To run healthy, it takes more than a regular training schedule. It also takes good nutrition, enough rest and the ability to listen to the body. On her blog, she writes: “I have gained way more from my setbacks than I have from any victory. I may have made too many mistakes and suffered far too many injuries, but I am not discouraged.”

 

One of Meg’s biggest goals for the future is to get up from sitting on the sidelines and get out running on the roads again. “I have so much fire inside me and once my bone health is restored and I’m fully healthy, I want to get back to running and prove that I can be much better than the former version of myself.”

Meg Lewis-Schneider über RED-S und Female Athlete Triad

„Es gibt keinen anderen Sport, den ich so sehr liebe. Ich mag es, in der Natur zu sein und mich inspiriert zu fühlen,“ sagt Meg Lewis-Schneider. Für die 26-jährige freiberufliche Journalistin aus Kanada ist dieser Sport Laufen.

 

„Als Kind konnte ich mich nicht für eine Sportart entscheiden, weil ich sie alle mochte.“ Erst nachdem Meg ihr Studium im Bereich Rundfunkjournalismus abschloss, fing sie mit dem Laufen an – nur zum Spaß. Aber als sie begann, auch an Wettkämpfen teilzunehmen, wurde das Laufen schnell mehr als nur ein Hobby.

 

„Ich habe so hart trainiert und konnte mich bei jedem Wettkampf verbessern. Ich war völlig begeistert.“ Meg war von Anfang an extrem erfolgreich, lief eine Bestzeit nach der anderen, darunter auch einige schnelle Elite-Normzeiten. Im Jahr 2018 lief sie beim Victoria-Halbmarathon auf der Vancouver Island in Kanada ihre Bestzeit von 1:15h – nur drei Jahre nach ihrem Halbmarathon-Debüt.

 

„So oft, wenn wir in etwas richtig gut werden, dann fangen wir an zu denken: OK, was kann ich noch tun, um mich zu verbessern?“, sagt Meg. Daher begann sie, ihre Trainingsroutine mit Krafttraining und Yoga aufzufrischen, und beschloss, ihre Ernährung umzustellen.

Doch dann bekam sie eine Stressfraktur im Kahnbein des Fußes, wodurch sie zu einer Trainingspause gezwungen wurde. „Ich hatte keine Ahnung, was die Ursache für die Fraktur war, und ich dachte einfach, das harte Training und ständige Ausreizen der körperlichen Grenzen wären der Auslöser. Deshalb habe ich den Ermüdungsbruch nicht allzu ernst genommen. Ich dachte, wenn ich es einfach heilen lasse und dann wieder mit dem Laufen beginne, kann ich genau so weiter machen, wie ich es tat.“

 

Aber die Kahnbein-Stressfraktur blieb nicht die einzige. Wenige Zeit später reihten sich auch Frakturen im fünften Mittelfußknochen, Kreuzbein und Schenkelhals dazu. Nach ihrer dritten Stressfraktur am Anfang dieses Jahres fing sie an, nach Gründen zu suchen.

 

Im Gespräch mit einem Ernährungsberater und einem Sportarzt wurde ihr klar, dass die Ermüdungsbrüche nur die Spitze des Eisbergs waren. Darunter gab es eine Reihe miteinander weiterer Probleme: relatives Energiedefizit (RED-S), geringe Knochendichte und Amenorrhoe, das Ausbleiben des Menstruationszyklus. All diese Faktoren zusammen bilden das Female Athlete Triad – zu Deutsch, die Triade der sporttreibenden Frau. Die Kombination der einzelnen Symptome bleibt oft unerkannt, weil sie subtil sind und auch als Nebenwirkung von hartem Training auftreten können.

 

Als Meg ihre Ernährung umgestellte und beschloss, sich vegan zu ernähren, nahm sie nicht die gleiche Menge an Energie auf, die sie durch den Sport verbrauchte. Dadurch geriet sie in einen relativen Energiemangel im Sport, abgekürzt auch RED-S genannt. „Ich bewegte mich auf einem schmalen Grat. Denn je mehr man läuft oder je mehr Ausdauersport man macht, desto weniger Appetit hat man“, sagt Meg.

 

Während ihre Bestzeiten auf die zehn und 21 Kilometer immer schneller wurden, nahm sie auch weiter Gewicht ab. Ihre Teamkollegen wiesen sie darauf hin, dass sie abgenommen hatte und zu dünn aussah, aber sie nahm ihre Meinung nicht ernst. „Ich dachte, ich sehe so aus, weil ich mehr trainiere und schneller bin.“

 

Der Schaden, der entstehen kann, wenn das Energiedefizit im Sport bestehen bleibt, zeigt sich erst später. „Ich habe mir ein eigenes Loch gegraben, obwohl ich all diese Anzeichen und Warnungen hätte ernst nehmen können“, sagt Meg. 

 

Wenn der Körper über längere Zeit einer Unterversorgung mit Energie oder Übertraining ausgesetzt ist, werden nicht überlebenswichtige Prozesse heruntergefahren und die Knochengesundheit negativ beeinträchtigt. Das bedeutet zum Beispiel, dass das Immunsystem geschwächt und die Ruheherzfrequenz niedrig ist. Bei Frauen kann es zum Ausbleiben der Periode kommen. Bei Meg blieb dieses Warnzeichen allerdings aus.

Stattdessen entdeckte Meg, dass sie gerne backt und Zeit mit Freunden verbringt, weil es ihr hilft, positiv zu bleiben. Sie liebt gute Musik und „gratitude journaling“, bei dem man jeden Tag fünf Dinge aufschreibt, über die man dankbar ist. „Selbst in schwierigen Zeiten gibt es immer noch so viel, wofür wir dankbar sein können,“ sagt Meg. Neben Spaziergängen in der Natur sind es auch inspirierende Bücher und Podcasts, die sie sowohl durch die Pandemie, als auch durch die Verletzung bringen.

„Manchmal braucht es all diese Rückschläge oder Misserfolge, um wirklich zu lernen. All dies ist Teil des Lernprozesses,“ sagt Meg. „Die wichtigste Lektion für mich ist, dass ich vieles langsamer angehen muss und geduldiger und mitfühlender mit mir selbst sein muss.“

Denn um gesund zu laufen, braucht es mehr als einen regelmäßigen Trainingsplan. Es braucht auch eine gute Ernährung, genügend Ruhetage und die Fähigkeit, auf den Körper zu hören. Auf ihrem Blog schreibt Meg: „Ich habe aus meinen Rückschlägen viel mehr gewonnen als aus jedem Sieg. Ich habe vielleicht zu viele Fehler gemacht und viel zu viele Verletzungen durchgemacht, aber ich lasse mich nicht entmutigen.“

Eines von Megs größten Zielen für die Zukunft ist es, wieder verletzungsfrei laufen zu können. „Ich habe so viel Feuer in mir, und wenn meine Knochengesundheit wiederhergestellt ist und ich völlig gesund bin, möchte ich wieder laufen und beweisen, dass ich viel besser sein kann als die frühere Version von mir selbst.“

 

 

Stattdessen entdeckte Meg, dass sie gerne backt und Zeit mit Freunden verbringt, weil es ihr hilft, positiv zu bleiben. Sie liebt gute Musik und „gratitude journaling“, bei dem man jeden Tag fünf Dinge aufschreibt, über die man dankbar ist. „Selbst in schwierigen Zeiten gibt es immer noch so viel, wofür wir dankbar sein können“, sagt Meg. Neben Spaziergängen in der Natur sind es auch inspirierende Bücher und Podcasts, die sie sowohl durch die Pandemie, als auch durch die Verletzung bringen.

 

„Manchmal braucht es all diese Rückschläge oder Misserfolge, um wirklich zu lernen. All dies ist Teil des Lernprozesses“, sagt Meg. „Die wichtigste Lektion für mich ist, dass ich vieles langsamer angehen muss und geduldiger und mitfühlender mit mir selbst sein muss.“

 

Denn um gesund zu laufen, braucht es mehr als einen regelmäßigen Trainingsplan. Es braucht auch eine gute Ernährung, genügend Ruhetage und die Fähigkeit, auf den Körper zu hören. Auf ihrem Blog schreibt Meg: „Ich habe aus meinen Rückschlägen viel mehr gewonnen als aus jedem Sieg. Ich habe vielleicht zu viele Fehler gemacht und viel zu viele Verletzungen durchgemacht, aber ich lasse mich nicht entmutigen.“

 

Eines von Megs größten Zielen für die Zukunft ist es, wieder verletzungsfrei laufen zu können. „Ich habe so viel Feuer in mir, und wenn meine Knochengesundheit wiederhergestellt ist und ich völlig gesund bin, möchte ich wieder laufen und beweisen, dass ich viel besser sein kann als die frühere Version von mir selbst.“

 

 

Post Tags

About The Author

I did my first triathlon on a pink kid’s bike with training wheels at six years old. That’s where my love for the sport was born, but it took another decade until I figured out that I wanted to combine my passions for sports and writing. 

 
Beyond Limits

Everything Endurance Sports. 

Disclaimer

All resources and information shared on this website are only for informational purposes and aren’t intended to diagnose, treat, or cure any condition or disease.

Copyright © 2022

The Hidden Danger of Missing Periods

Edit
Click here to add content.

The Hidden Danger of Missing Periods

Click here to read in German/Hier geht es zur deutschen Version

 

The perfect end to Yvonne Van Vlerken’s triathlon career would have been in September 2020. After 20 years of winning national titles, completing 17 ironman triathlons in under nine hours and breaking world records, she announced to quit professional triathlon a year earlier, in 2019, to give herself time to recover from something she didn’t know was a problem: a missing menstrual cycle.

 

“I never got an injury and almost never went to the doctor,” Van Vlerken said. “But I didn’t have a menstrual cycle.”

 

And the consequences didn’t show until 2017. “There was no night I didn’t have hot flashes because the hormonal issues had gotten so bad. I was 39 and started getting menopause symptoms.”

 

Amenorrhea, which is the scientific term for a missing menstrual cycle, also seemed to interfere with her wish to get a child. “I wondered if I didn’t get my period, could I get a child? I realized that it couldn’t go on like this”, Van Vlerken said.

 

After visiting numerous doctors, many of her questions remained unanswered as her problems were put off as a result from her training for long-distance triathlon races. It wasn’t until she did research on her own that she realized her hormonal imbalances were not only due to large training volume. They were also because of her daily habit of doing fasted runs in the morning.

 

“Many coaches still recommend fasted runs, even though studies show that it is harmful to women,” Van Vlerken said. Referencing Dr. Stacy Sims, author of the book “ROAR”, she said that exercising in a fasted state puts the body under enormous stress. The body produces stress hormones by converting estrogen, testosterone and progesterone into cortisol.

“I started my own coaching program one and a half years ago,” said Van Vlerken. Fifty percent of the female athletes in her team were struggling with their menstrual cycle. “For some athletes, cutting out fasted training is the key to getting their cycle back.” 

But not only fasted training is detrimental to women’s health. “Once your body gets into a relative energy deficiency, the body’s reproduction system is shut down,” she said.

 

A low energy intake, combined with amenorrhea and a low bone mineral density, make up the female athlete triad–a disorder that often remains unrecognized.

“It makes me sad that many young women don’t get the support from doctors that they would need,” says Van Vlerken.

Too often, they are sent away with a prescription for birth control pills, which will bring back the period. But few doctors realize that they are only treating one aspect of the triad. While it is said that birth control pills help maintain the bone mineral density, studies show that artificial hormones are not as efficient as the natural hormones produced by the body. With a persisting relative energy deficiency and a poor bone health, the female athlete triad can have devastating consequences for female athletes.

 

Lea Sophie Keim, an elite triathlete for Team Erdinger Alkoholfrei, was sidelined for several months in 2019 when she was dealing with a femoral neck stress fracture. She said the exact causes for her bone injury are complex and shouldn’t be generalized as they range from low bone density to low estrogen levels to chronical undereating. “Nutrition plays a really important role,” Keim said. “I had amenorrhea and was undereating. I didn’t take in enough calories.”

 

The results of a blood test revealed that her hormones were at a similar level as in women in their menopause. When she got a bone density scan earlier this year, she was diagnosed with osteopenia, the pre-stage to osteoporosis. With most races being cancelled due to the COVID-19 outbreak, she took this as a chance to give her body time to heal. While stress fractures and osteopenia are a common consequence of the female athlete triad, there are side effects that should not be taken lightly.

 

“I had a chronically low body temperature,” says Yvonne Van Vlerken. “My resting heart rate was around 32 or 34 and I was proud of it because I took it as a sign for physical fitness. But it was actually a sign that my metabolism had slowed down to adapt to the low energy intake.”

It’s a similar story for Lea Keim. “I felt like I was going to freeze when I was swimming in the outdoor pool,” she said. “My heart rate was low and I thought I was in great shape. But my body was just in an energy-saving mode.”

Since her decision to take a break from professional triathlon to focus on her health, she says that swimming in the outdoor pool doesn’t make her feel like “turning into a cube of ice” anymore. An increase in energy intake and decrease in training volume and intensity brought back her menstrual cycle. The third factor in the female athlete triad, a low bone mineral density, will take more time to recover from. “I will take a slow and steady approach to build up my training,” Keim said. “I also check my bone density on a regular basis.”

 

In the recovery process from osteopenia, she exercises regularly and integrates movement into her every-day life, but she stopped doing high-intensity training. While swimming and cycling make up most of her training, she won’t return to running until her bone health is restored. “I also take two full rest days a week and do yoga,” she said.

Both Yvonne Van Vlerken and Lea Keim agree that more people need to talk about the female athlete triad and its consequences. “I’m still trying to find a way to educate more people on this,” said Keim.

“A missing menstrual cycle is a sign that something is not right,” said Van Vlerken. “And it is dangerous that doctors fail to see the connection of a relative energy deficiency and amenorrhea.”

The miscommunication of possible consequences leads to a large number of untreated cases that might even result in irrevocable conditions such as osteoporosis and premature menopause.

 

Looking back at 20 years of professional triathlon, Yvonne Van Vlerken said: “I was always very happy about my athletic achievements and I’m really grateful. But the question of how fast I could have been with the right medical support will remain unanswered.”

The Hidden Danger of Missing Menstural Cycles

Das perfekte Ende von Yvonne Van Vlerkens Triathlonkarriere wäre im September 2020 gewesen. Nach zwanzig Jahren erfolgreicher Karriere, gefüllt mit nationalen Meisterschaftstiteln, 17 Ironmans in unter neun Stunden und zwei Weltrekorden, verkündete sie in 2019 – ein Jahr früher – den Profi-Triathlonsport hinter sich zu lassen. Der Grund: ein fehlender Zyklus.

 

“Ich war nie verletzt und war nie beim Arzt“, sagt Van Vlerken. „Aber ich hatte nie einen Zyklus.“

 

Die Folgen zeigten sich allerdings erst in 2017. „Es gab keine Nacht, in der ich nicht Hitzewallungen hatte, weil die hormonellen Probleme so schlimm geworden sind. Ich war 39 und hatte Wechseljahrsbeschwerden.“

 

Sekundäre Amenorrhoe, der medizinische Begriff für das dauernde Ausbleiben des Zyklus, kommt bei Sportlerinnen häufiger vor als oft erwartet. Je nach Studie sind zwischen 5 und 25 Prozent von Sportlerinnen betroffen. Dass die Folgen jedoch weitreichender sind als gedacht, wissen nur wenige.

 

Für Yvonne Van Vlerken schien die Amenorrhoe auch ihrem Babywunsch in die Quere zu kommen. „Ich habe mich gefragt, wenn ich keine Periode bekomme, kann ich ein Kind bekommen? Daraufhin habe ich erkannt, dass es so nicht weitergehen kann.“ 

 

Nach mehreren Arztbesuchen blieben jedoch weiterhin viele ihrer Fragen unbeantwortet. Ihr ausbleibender Zyklus wurde mit dem Leistungssport begründet, der den Körper unter Stress setzt. Aber erst als sie selbst zu recherchieren begann, erkannte sie, dass die hormonellen Dysbalancen nicht nur mit ihrem hohen Trainingsumfang zusammenhingen, sondern auch mit ihrem regelmäßigen Nüchterntraining.

 

„Viele Coaches empfehlen immer noch Nüchterntraining, obwohl Studien zeigen, dass sie für Frauen gefährlich sind“, sagt Van Vlerken. Laut dem Buch “ROAR” von Dr. Stacy Sims, bedeutet Nüchterntraining enormen Stress für den Körper. Es werden Stresshormone produziert, wofür der Körper Östrogen, Testosteron und Progesteron in Kortisol umwandelt.

 

„Ich arbeite seit anderthalb Jahren als Triathloncoach“, sagt Van Vlerken. Fünfzig Prozent der Mädchen in ihrem Team hatten Probleme mit ihrem Zyklus. „Für manche Athleten reicht es jedoch, das Nüchterntraining wegzulassen, um den Zyklus zurückzubringen.“

 

Aber nicht nur Training mit nüchternem Magen schadet dem weiblichen Zyklus, sondern auch eine dauerhaft zu geringe Energiezufuhr. „Sobald der Körper in ein relatives Energiedefizit gerät, wird das Reproduktionssystem heruntergefahren“, sagt Van Vlerken.

 

Ein Energiedefizit, kombiniert mit Amenorrhoe und einer niedrigen Knochendichte sind die drei Hauptaspekte des „female athlete triad“, auf Deutsch die „Triade der sporttreibenden Frau“. Oft bleibt die Kombination dieser drei Faktoren jedoch unerkannt.

 

“Es macht mich traurig, dass so viele jungen Frauen nicht die Unterstützung bekommen, die sie brauchen“, sagt Van Vlerken. Oft werden sie mit einem Rezept für Antibabypillen weggeschickt, welche die Periode zurückbringen. Aber nur wenige Ärzte erkennen, dass sie damit nur einen Aspekt der Triade behandeln. Während gesagt wird, dass die Pille zwar die Knochendichte erhält, zeigen Studien, dass künstliche Hormone dabei nicht genauso effektiv sind wie die Körpereigenen. Wenn ein Energiedefizit über längere Zeit bestehen bleibt, kann dies gemeinsam mit einer geringen Knochendichte gefährliche Auswirkungen auf Sportlerinnen haben. 

 

Lea Sophie Keim, die als Triathletin für das Team Erdinger Alkoholfrei an den Start geht, war in 2019 für mehrere Monate wegen eines Ermüdungsbruchs im Oberschenkel außer Gefecht gesetzt. Die genauen Gründe für die Verletzung sind komplex und sollten nicht pauschalisiert werden, da sie sehr vielseitig sind. „Aber Ernährung spielt eine ganz große Rolle“, sagt Keim. „Ich hatte eine Amenorrhö und habe nicht genügend Kalorien zu mir genommen.“

 

Die Ergebnisse von einem Bluttest zeigten, dass ihre Hormone auf einem ähnlichen Level wie die einer Frau in den Wechseljahren waren. Als sie Anfang des Jahres eine Knochendichtemessung machen ließ, wurde bei ihr Osteopenie festgestellt, die Vorstufe zur Osteoporose. Deshalb beschloss sie, die ausgefallene Triathlonsaison 2020 zu nutzen, um ihrem Körper Zeit zu geben. Stressfrakturen und Osteopenie sind häufige Folgen der Triade der sporttreibenden Frau, wenn nicht vorher entgegengewirkt wird. Zusätzlich gibt es auch Begleiterscheinungen, die man ernst nehmen sollte.

 

„Ich hatte eine sehr niedrige Körpertemperatur“, sagt Yvonne Van Vlerken. „Meine Ruhepulsfrequenz lag bei 32 bis 34 Schlägen pro Minute und ich war stolz darauf, weil ich dachte, es wäre ein Zeichen körperlicher Fitness. Aber es war eigentlich ein Zeichen dafür, dass mein Stoffwechsel heruntergefahren war, um sich der niedrigen Energiezufuhr anzupassen.“

 

Lea Keim hatte ähnliche Erfahrungen. „Ich habe mich gefühlt, als würde ich gleich erfrieren, als ich im Freibad schwimmen war. Meine Herzfrequenz war niedrig und ich dachte, ich wäre gut in Form. Aber mein Körper war nur im Energiesparmodus.“

 

Seit ihrer Entscheidung, eine Pause vom Triathlonsport zu nehmen, um sich auf ihre Gesundheit zu konzentrieren, kann sie wieder im Freibad schwimmen, ohne sich fast „in einen Eisklotz zu verwandeln“. Eine erhöhte Energiezufuhr und weniger Intensität und Umfang im Training hat ihren Zyklus zurückgebracht. Der Aufbau der Knochendichte, der dritte Aspekt der Triade, wird mehr Zeit in Anspruch nehmen. „Ich werde einen langfristigen und grundlegenden Trainingsaufbau machen und erst 2021 die ersten Wettkämpfe machen“, sagt Keim.

 

Während sie ihre Knochendichte aufbaut, trainiert sie zwar regelmäßig und integriert leichte Bewegung in ihren Alltag, aber sie hat aufgehört, intensiv zu trainieren. Schwimmen und Radfahren machen den Großteil ihres Trainings aus, mit dem Laufen möchte Keim aber erst wieder anfangen, wenn die Osteopenie ausgeschlossen ist. „Ich mache außerdem zwei volle Ruhetage pro Woche und Yoga“, ergänzt Keim. 

 

Sowohl Yvonne Van Vlerken und Lea Keim setzen sich dafür ein, Leute über das Thema aufzuklären. Vor allem im deutschsprachigen Raum wird wenig darüber gesprochen und sogar tabuisiert. Yvonne Van Vlerkens Artikel über Tabuthemen im Triathlon Magazin war der am meisten gelesene in 2019.

 

„Ein fehlender Zyklus ist ein Zeichen, dass etwas nicht stimmt“, sagt Van Vlerken. „Und es ist gefährlich, dass viele Frauenärzte die Zusammenhänge mit einem Energiedefizit nicht erkennen.“

 

Durch Fehlkommunikation von möglichen Folgen einer Amenorrhoe werden viele Frauen nicht so behandelt, wie es nötig wäre. Dies kann sogar zu irreversiblen Schäden führen, wie zum Beispiel Osteoporose oder zu frühe Wechseljahrsbeschwerden.

 

Wenn Yvonne Van Vlerken auf ihre 20 Jahre im Triathlonsport zurückschaut, sagt sie: „Ich war immer sehr zufrieden mit meiner Karriere und ich bin wirklich dankbar. Aber es bleibt die Frage, wie gut wäre ich gewesen, wenn ich die richtige Unterstützung von Ärzten gehabt hätte?“

 

 

Post Tags

About The Author

I did my first triathlon on a pink kid’s bike with training wheels at six years old. That’s where my love for the sport was born, but it took another decade until I figured out that I wanted to combine my passions for sports and writing. 

 
Beyond Limits

Everything Endurance Sports. 

Disclaimer

All resources and information shared on this website are only for informational purposes and aren’t intended to diagnose, treat, or cure any condition or disease.

Copyright © 2022